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About ECM

‘Play Blue’ lives up to the initial high expectations surrounding this release operating as it does at Everest-like altitude on the same slopes as fellow sonic mountaineer Keith Jarrett’s solo concerts and records. The album is built around two very long pieces, opener ‘Far North’ and the next track, not exactly poles apart stylistically but you get the drift as it's called ‘Way Down South Suite’, followed by ‘Flame’, the longer, er, ‘Longer’, where there’s an awful lot of clapping at the end, before the familiar notes of ‘Pent-Up House’ ring out where again the audience show their wild appreciation. A formidable record, full of opaque abstractions with a certain serene mystery to it that somehow connects.
Stephen Graham, Marlbank

He is 81 now and was 76 when the concert took place, but his playing retains all the fine judgement of line and time and the tensile strength that distinguished the work of his earlier years, along with an exquisite and wholly characteristic ability to skirt the fringes of dissonance. If you were to play this and ‘Open, To Love’ to someone who had never heard him before, I would defy them to say which was by a man in his fourth decade, and which by one in his eighth.
The record consists of four of Bley’s own compositions and an encore of Sonny Rollins’s ‘Pent-up House’. ‘Far North’ and ‘Way Down South Suite’, 17 and 16 minutes long respectively, merge into each other without a break and are intense, discursive pieces full of movement and surprise, kaleidoscopic in their effect on the listener. [...] I can’t think of another pianist so effective at creating drama by alternating legato and staccato phrases — sometimes within the same arc — while sustaining a strong underlying lyricism, and his wonderfully precise touch is beautifully captured by the recording (four decades after his first ECM session, Kongshaug is once again the engineer). Bley neither ingratiates himself nor sets out to shock. He just plays, with a sinewy restlessness and an apparently inexhaustible fund of ideas, and he has spent his long career proving that a natural reserve and an innate warmth are not mutually exclusive. I’m pretty sure this will be one of my albums of the year.
Richard Williams, The Blue Moment

Einmal mehr zeigt der damals 76-Jährige sich als Meister der Konzentration aufs Wesentliche. Selbst in schnellen Läufen oder clusterartigen Verdichtungen bleibt sein Spiel sparsam, sperrig, spröde. Noch in freier Improvisation der Melodie verbunden, strahlt es große Ruhe und Klarheit aus.
Berthold Klostermann, Stereo

Des accords jouès en douceur, puis plaués, martelés, dissonants. [...] Les quatre premiers morceaux, qui forment une suite, relèvent de l’esthétique du free: brusques passages du forte au pianissimo, improvisation libre, provocations, surprises choquantes. [...] Au bout d’une cinquantaine de minutes surgissent des applaudissements: nous venons d’ecouter un concert. Sans laisser flotter un instant notre attention pour ne pas perdre le fil du discours: une véritable épreuve.
Michel Contat, Télérama

Leuchtende Akkorde, klarer Anschlag, moderner Improvisationsduktus – all diese Paul Bley zugesprochenen Attribute treffen auch auf seine jüngste Soloaufnahme (2008 in Oslo) zu. Fünf große Improvisationen über eigene Themen und über ‚Pent-Up House’ von Sonny Rollins zeigen einen Pianisten, der von Moden und Strömungen unbeirrt seine Kunst entfaltet.
Andreas Kolb, Neue Musikzeitung

No one can accuse Canadian pianist Paul Bley of lacking individuality – he absorbed many influences as a young player, but he’s always simply sounded like Paul Bley. This new release, from a live performance at the 2008 Oslo Jazz Festival, shows this admirably – the dark atmospheres, the rough edges, the intense passion. It’s a rare solo performance, and an interesting companion to his 1972 ECM recording ‘Open, To Love’. The new recording is aptly titled, for blues and the pentatonic scale run like a thread through the five pieces: his own compositions ‘Far North’, ‘Way Down South Suite’, ‘Flame’, ‘Longer’, and Sonny Rollins’ classic ‘Pent-Up House’. It would be worth buying the CD simply for this latest track – a real tour de force, demonstrating Bley’s command of a broad sweep of historic jazz styles, from stride to bebop to free form. [...] this solo album fascinates from beginning to end.
John Watson, Jazz Camera

Bley donne ici le sentiment de faire entendre le temps passer dans son corps-musicien, parcourant et revisitant le multiples strates de son histoire, pour mieux en faire réssoner la petite musique intime, intemporelle et d’une infinie singularité. Dans cette oeuvre ultime, quintessentielle, testamentaire, l’un des plus grands pianistes de l’histoire du jazz, résume comme par miracle, toute en vie de musique. Absolutement indispensable.
Stéphane Ollivier, Jazz Magazine


Solo kann nicht jeder. In etwas freier gestaltendem Jazz schon gar nicht. Zu groß ist die Gefahr, sich in Strukturlosigkeit zu verlieren. Paul Bley, der 81jährige Jazzpianist und Freigeist aus Montreal, kann das. Er hat sogar Soloauftritte mit zu seinem Markenzeichen gemacht. Für das deutsche Label ECM hat er allein am Klavier 1972 ‚Open, To Love‘ aufgenommen – ein Statement von bis heute anhaltender Wirkung, das mit Raum und Zeit tiefgreifend spielte und zudem Paul Bleys einmalig schlüssiges Abstraktionsvermögen zumindest der Jazzwelt deutlich einprägte. Nun aber wird sein Osloer Live-Auftritt von 2008 veröffentlicht, der im Grunde all das vorführt, was Bley ausmacht. Er ist im gekonnt vorgetragenen Zwiespalt zuhause; so wechselhaft wie variabel, autistisch und zugleich äußerst offen, der Melodie grundsätzlich zugeneigt, harmonisch geschmeidig und repetitiv, traditionsbezogen und lyrisch – aber immer nur zum Teil.
Adam Olschewski, Neue Zürcher Zeitung

Souverän und höchst gelassen formt er auch auf seiner jüngsten Solo-CD ‚Play Blue‘ musikalische Gebilde von hohem Reiz. Er ist ein großer Meister der Klarheit, der immer noch auf Anhieb fesseln kann – und in der Lage ist, eine Spannung zu entfalten, die sich über ganz lange Strecken aufbaut. Seine Musik klingt zärtlich und monumental zugleich. Sie ist kantig – und dabei lyrisch. In Momenten fast verspielt – und dabei kompromisslos. Sie ist die Musik eines Monolithen. Eines Musikers, der sich in der weiten Landschaft des Jazz wie ein unverkennbarer Fels ausnimmt. [...] Soghafte Schönheit entsteht da in Improvisationen voller Intensität. Enorme Ausdruckskraft findet zu wunderbarer Form und überrascht auch stets. Hypnotisch sind die Stücke zuweilen, Trance-Musik, die eines aber niemals ist: soft und modisch. ‚Play Blue‘ heißt diese neue CD mit Live-Aufnahmen, die 2008 in Oslo entstanden. Musik, die keinen Vergleich sucht – aber auch keinen zu scheuen braucht. Musik, die bei sich ist – und in sich aufgeht. Und die oft ganz kurze Wege zwischen sperriger Jazz-Spätmoderne und der nachtblauen Eleganz des Erbes etwa eines Duke Ellington findet.
Roland Spiegel, BR-Klassik

Bley has made a particularly distinguished contribution to the language of the trio, setting new standards of communication between musicians, but only rarely has he put his solo performances on record. […] Here is one of the great pianists of the modern era thinking aloud, letting his thoughts spill out onto the keyboard with a clarity that is transfixing in its lyrical embrace.
Cormac Larkin, Irish Times

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