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About ECM

Stereophile, Recording of the Month
Fono Forum, Stern des Monats

Welcome inside the head of J.S. Bach. The composer often embedded familiar Lutheran chorales in his music so as to create devout associations in the minds of his listeners. German musicologist Helga Thoene discovered that not only are there hidden chorales in Bach's famous Chaconne for solo violin but that these chorales form a musical epitaph to his late wife, Maria Barbara Bach. Fascinated by Thoene's discoveries, violinist Christoph Poppen took the project to ECM label chief Manfred Eicher, who brought the Hilliard singers on board. The result is an absorbing piece of speculation that lets us hear what might have been running through Bach's mind when he was composing it. ... ECM ... has produced something beautiful and thought-provoking. The performers are expert and the recording, made in a monastery in Austria, suitably resonant but clear. Bach would have been amazed to hear his "subliminal" thoughts revealed in this manner, but I doubt he would have been displeased by the result.
John von Rhein, Chicago Tribune

The idea behind this release is the intriguing one, that by covertly slipping into his works snippets of Lutheran chorale tunes, Bach was offering hints as to those pieces' hidden meanings. ... What this disc sets out to do is to take the Second Partita and turn its notional Easter connotation of "in Christo morimur" (in Christ we die) into an audible one by interspersing its five movements with relevant verses and fragments from the chorales in question, suitably paschal numbers such as Christ lag in Todesbanden and Jesu, Deine Passion. Most fascinatingly of all, though, the great final Chaconne - a piece thought to have moving extra significance as a tombeau for Bach's first wife - is played twice, the second time with the Hilliard Ensemble adding the chorale quotations to the texture. ... No one would pretend that this project represents anything that Bach would ever have heard in performance, but the thought of those fleeting, ghostly chorale fragments being something he could have heard in his head is one that is hard to resist. And in the end, when the mind has cleared itself of musicology, this is above all one of those increasingly rare things - a moving and intelligently programmed disc that is effective from beginning to end.
Lindsay Kemp, Gramophone

You are about to hear one of the world's greatest and best-known pieces in a completely new light. Indeed, you may be about to change your view of the composer whom the entire musical world reveres above all others: Johann Sebastian Bach. The work is the Partita in D Minor for solo violin, and the person responsible for what seems set to be a thorough revision of Bach and his music is a German musicologist by the name of Helga Thoene. The radicality of the rethink Thoene's work requires is matched by the excitement her discoveries bring. ... Thoene has discovered the presence of a multitude chorales shot through the textures of the Sonatas and Partitas. ... The German violinist Christoph Poppen and the Hilliard Ensemble have just recorded the Partita and "its" chorales on a CD entitled Morimur, for the Munich-based label ECM, presenting the music first separately, and then combining the violin and voices. The effect is stunning. The Chaconne in this new incarnation is one of the most moving things I have heard in years - spookily so, since what you are now hearing hasn't been heard since the thoughts passed through Bach's mind. You are, in effect, eavesdropping on the greatest mind in musical history from inside Bach's own head.
Martin Anderson, Fanfare

Many studious hours have been dedicated to deciphering the hidden codes embedded in Bach's output. The results, while deeply convincing, remain, for the majority of Bach lovers, notional jottings in obscure academic journals. Here at last is something we can hear, through the combined talents of Poppen and The Hilliard Ensemble. Delicately programmed, the Partita is interspersed unobtrusively by complete performances of the Chorales. The disc is brought to a staggering conclusion by a performance of the "Ciaccona". Perhaps for the first time we can hear something that only ever happened in Bach's mind.
Tarik O'Regan, The Observer (CD of the week)

One of the starting points of the CD is a theory developed by Helga Thoene, that there are a number of chorale tunes buried in the texture of the Ciaconna. Her analysis is certainly plausible, and the chorale tunes sung to the Ciaconna make musical sense, but the texture is sufficiently complex to mean that it is impossible to be sure. If Bach were merely a musical puzzle setter, that is where the matter would rest. But Morimur is not simply a musical crossword: the performers explore something of Bach's inner journey. ... It is reasonable to ask whether Bach meant these chorale tunes ever to be sung, or whether they were simply things floating more or less consciously in his mind as he wrote. However, in taking us through the partita, and relevant chorales, the Hilliard and Christoph Poppen take the listener on a journey which is entirely consistent with the images of Bach's approach to death and resurrection found in the cantatas that it rings true, and is profoundly moving.
Mark Argent, Early Music News

Durch aufwendiges Zählverfahren hat Helga Thoene herausgefunden, daß die d-Moll-Ciaccona im Grunde eine Trauermusik für Maria Barbara Bach darstellt, deren Namen sich ebenso verschlüsselt in dem Werk auffinden läßt und die im Jahr seiner Entstehung gestorben ist. Noch faszinierender ist freilich der mit Hilfe dieser Untersuchungsmethode gefundene Nachweis, daß Bach in dieser "kostbar ausgestatteten Trauermusik" zahlreiche Kirchenlieder, quasi wie Intarsien in wertvolle Kunstwerke, eingefügt hat. ... Gewissermaßen als "Beweis" für diese These hat die Musikforscherin eine Partitur angelegt, in der die Choralzeilen den jeweiligen Tönen aus der Violinstimme zugeordnet sind. Auf diese Weise ist sozusagen die komplexe Struktur des Werkes, die Stimmverschränkungen, wenn man so will: der universell-polyphone Geist des Komponisten sichtbar gemacht worden. Häufig kommt es nicht vor, daß die Forschung die musikalische Praxis inspiriert. In diesem Falle aber haben sich der Geiger Christoph Poppen und das Hilliard Ensemble mit der Sopranistin Monika Mauch von Helga Thoene anregen lassen und diese neue Partitur eines alten Bach-Werkes mit all seinen versteckten Chorälen zum Klingen gebracht. ... Man kann sich beim Hören dieses "analytischen Werkes", ähnlich wie bei der Bearbeitung Anton Weberns von Bachs "Musikalischem Opfer", einer ungeheuren Sogkraft kaum erwehren, als habe man Einblick in die faszinierende Werkstatt Johann Sebastian Bachs und zugleich in seinen musikalisch-theologischen Kosmos erhalten: überirdische Klänge und ebenso interpretiert.
Wolfgang Sandner, Frankfurter Allgemeine Zeitung

Das lustvolle Spiel mit Zahlen- und Tonsymbolik gehörte zum musikalischen Alltag im Barock. Vor allem Johann Sebastian Bachs Musik lädt zum Entschlüsseln ein: so enthält die berühmte "Ciacona" der D-Moll-Partita einige kunstvoll umspielte verborgene Choralstellen. Mit Morimur nun starteten der Geiger Christoph Poppen und die Vokalisten des Hilliard-Ensembles ein ungewöhnliches Projekt: Die Musiker stellen der Partita die darin "versteckten" entsprechenden Kirchenliedzeilen gegenüber. Das geschieht mit einer nicht zu übertreffenden Klangschönheit, Stilsicherheit und Authentizität.
Dagmar Zurek, Financial Times Deutschland

In eng verschränktem Bezug: Bach'sche Choräle und eine bezwingend gespielte d-moll Partita für Solovioline. Zum Ereignis macht diese neue CD eine Synchron-Interpretation der Ciaconne, die auf den plausiblen Erkenntnissen der Musikwissenschaftlerin Helga Thoene beruht. Manches spricht nämlich dafür, dass Bach dieses einzigartige Stück für Solovioline 1720 als musikalischen Epitaph auf den Tod seiner ersten Ehefrau Maria Barbara geschrieben hat, aufgehoben im virtuosen Tonsatz die bedeutungsschweren Melodien protestantischer Choräle. Dies hörbar und damit aufs Eindringlichste sinnlich-geistig nachvollziehbar zu machen, ist eines der Verdienste dieser Produktion. Christoph Poppens Musizieren auf der Barockvioline zeichnet sich u.a. aus durch eine rhetorisch spontan-lebendige Phrasierungskunst. Ebenso wie den von Solisten des Hilliard-Ensembles so überaus klar und intensiv deklamierten Bach-Chorälen, eignet seinem präzisen Geigenspiel ein Geist des Unaufdringlichen, Uneitlen und zugleich Aufrechten im Wissen um ein übergeordnetes Ganzes. Was die innere Logik des Experiments und was die künstlerische Qualität seiner Ausführung betrifft, so muss diese neue CD in hohen Tönen gelobt und willkommen geheißen werden.
Helmut Rohm, CD-aktuell Bayern 4 Klassik

Eines "der wunderschönsten, unbegreiflichsten Musikstücke" nannte sie Brahms: Bachs berühmte Chaconne für Violine solo ... Jetzt kann man das Werk mit einer außergewöhnlichen Aufnahme ganz neu entdecken. Mit einer CD, die einen Preis für lebendig gemachte Musikforschung verdient hätte - und einen für hinreißende Schönheit sowieso: Morimur von Christoph Poppen und dem für Gratwanderungen bekannten Hilliard Ensemble. Poppen und das Vokal-Ensemble entschlüsseln das Stück durch die Gegenüberstellung mit Chorälen, die Bach darin wortlos zitiert oder umschrieben hat - und blenden zum Schluss noch beides ineinander... Die Musiker greifen dabei auf die Erkenntnisse der Düsseldorfer Professorin Helga Thoene zurück. ... Alles andere als ein bloß akademisches Vergnügen ist aus der Aufnahme geworden, die außer den Chorälen und der doppelten Chaconne auch die anderen Sätze der Violin-Partita enthält. Das liegt vor allem an Christoph Poppens enorm klangschöner, scheinbar müheloser und sich trotzdem tief ins Gemüt bohrender Interpretation auf der Barockvioline. Den ätherischen Gesangsstil des Hilliard Ensembles muss man nicht immer mögen, doch hier passt die zurückhaltende Ästhetik gut - als zarte Anmerkung zu den Violinstücken. Der Himmel tut sich auf bei dieser Musik. Was die Chaconne betrifft: Sie ist nicht weniger wunderbar, wenn man sie etwas besser begreift.
Roland Spiegel, Abendzeitung

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